Pablo Chávez

Owner of Tacos Chávez

Pablo Chávez was born in El Capricho near La Piedad, Michoacán, Mexico. After the second grade, he began to work in the fields, entering the United States in 1961 to work as a bracero. He later moved to Napa in 1966 and worked for a waste management company. Selling tacos was initially a hobby he began in 1972. On Sundays, he would pass out free tacos at soccer games for tips. He later sustained a back injury, and could no longer work as a garbage man, so Chávez turned to selling tacos full time, six nights a week, to support his family. Selling tacos was lighter work and gave his back time to recover. Several years later, he was able to return to full-time work in the vineyards at Beringer for another twenty-five years. Still he continued his night time taco sales as he had a “pretty big following,” his daughter Gliselle shares. “He is ‘muy trabajador” – a very hard worker.

Chávez’s food service model is unique in that he sells only one kind of taco, made from beef and cabeza (head), onions, a lemon wedge, cilantro and his wife Leonor’s own hot sauce. Tacos Chávez appears to have been the first taco truck in Napa; it was initially a 1951 RV that Chávez customized to meet his kitchen needs and allow him to sell tacos out of a window. When other taco trucks later came on the scene, people warned him he would lose business because of the competition, but Tacos Chávez continued to grow.

Chávez advises people starting a new business to expect highs and lows. Sometimes you make only $20 and sometimes you sell out all of the food you made. “You have to be consistent, not only the quality of your work but also the way you do business, the way you treat people, and the customers will keep coming back.” Clearly, his business model is working!

A funny story he recalls is visiting his hometown and staring at a big, white, modern, taco truck–wishing that he had one himself–for such a long time that the truck’s operators assumed he was staring because he was poor and hungry, so they gave him some tacos. Later, after his 1951 camper could no longer pass county inspections, Chávez finally bought himself a big, new, white taco truck, and it was one of his proudest moments ever.

One of the biggest challenges he faced initially was being refused a business permit, until Jess Romero Sr. advocated on his behalf to local elected officials–and then his first permit was granted. Chávez would like to ask people to be considerate of the small business owners like him whose business requires personal sacrifices because it’s for the good of the community and for the customers that he does his work.

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Pablo Chávez nació en El Capricho, cerca de La Piedad, Michoacán, México. Después del segundo grado, empezó a trabajar en los campos, entrando en los Estados Unidos en 1961 para trabajar como bracero. Después se mudó a Napa en 1966 y trabajó para una compañía de gestión de residuos. Vender tacos fue inicialmente un hobby que empezó en 1972. Los domingos, repartía tacos gratis en los partidos de fútbol a cambio de propinas. Después sufrió una lesión de espalda, y no pudo seguir trabajando como basurero, así que Chávez pasó a vender tacos a tiempo completo, seis noches por semana, para apoyar a su familia. Vender tacos era un trabajo más ligero y le dio tiempo a que su espalda se recuperase. Varios años después, pudo regresar a trabajar a tiempo completo en los viñedos en Beringer durante otros veinticinco años. Aunque continuó vendiendo tacos por la noche, ya que tenía un “importante número de seguidores,” dice su hija Gliselle. “Él es muy trabajador.”

El modelo de servicio de comida de Chávez es único en el sentido de que vende solo un tipo de taco, hecho de ternera y cabeza, cebollas, un trozo de limón, cilantro y la salsa picante propia de su esposa Leonor. Parece que Tacos Chávez ha sido la primera camioneta de tacos en Napa; fue inicialmente un 1951 RV que Chávez personalizó para sus necesidades para la cocina y permitirle que pudiera vender tacos por la ventana. Cuando otras camionetas de tacos entraron en escena, la gente le dijo que perdería el negocio debido a la competitividad, pero Tacos Chávez continuó creciendo.

Chávez advierte a la gente que esté empezando un nuevo negocio que espere altos y bajos. A veces venden solamente 20$ y a veces venden toda la comida que prepararon. “Necesitan ser constantes, no solo en la calidad de su trabajo sino también en la manera de hacer negocios, la manera de tratar a la gente, y los clientes seguirán volviendo.” Claramente, ¡su modelo de negocio está funcionando!

Una historia divertida que recuerda es ir a visitar su ciudad natal y quedarse mirando a una camioneta de tacos grande, blanca y moderna—deseando haber tenido una para él—durante tanto tiempo que los conductores de la camioneta creyeron que estaba mirando porque era pobre y estaba hambriento, así que le dieron algunos tacos. Más adelante, después de que su caravana 1951 no pudiera pasar más las inspecciones del condado, Chávez finalmente se compró una camioneta de tacos nueva, grande y blanca, y fue uno de sus momentos más orgullosos.

Uno de los desafíos más grandes que tuvo que hacer frente al principio fue que le negaron un permiso de negocio, hasta que Jess Romero Sr. abogó en su defensa frente a los funcionarios locales electos—y entonces se le concedió su primer permiso. A Chávez le gustaría pedir a la gente que sea considerada con los dueños de pequeños negocios como el suyo, cuyo trabajo requiere sacrificios personales, porque es por el bien de la comunidad y por los clientes por los que hace su trabajo.

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Maija Starr, “Pablo Chávez,” Explore Napa, accessed June 28, 2017, http://explorenapa.org/items/show/44.

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